Atrapado entre las tierras raras y el dominio chino – Parte 3: El metal es lo único que importa


China está cediendo lentamente todas las demás partes de su monopolio de tierras raras para mejorar aún más su monopolio metalúrgico. Por qué ? Porque el 95% de todo el valor derivado de las tierras raras está en forma de metal, aleaciones e imanes, por lo que ese es el único punto de la cadena de valor que China debe mantener.

¿Como funciona esto? China mantiene su monopolio a través de subsidios opacos que pueden equivaler al 100% de los costos operativos, de capital y de conversión según los estándares occidentales. Por ejemplo, el margen normal para productos terminados en economías capitalistas es más o menos 10%, productos especializados o intensivos en capital puede ser cientos de veces mayor. Para China, el 10% es el margen típico de las energías renovables, desde óxidos hasta metales. Ese es el margen de beneficio total al ajustar la reducción de oxígeno. Es posible que eso ni siquiera cubra el costo de la energía necesaria para convertir los óxidos en metal.

Poner los números en perspectiva

Según las reglas básicas del capitalismo, los mercados libres y la teoría del mercado eficiente, los mercados grandes, con múltiples vendedores, son los más competitivos.

Ahora considere lo siguiente: El mineral de hierro ocupa el segundo lugar y el acero es el tercer mercado de productos básicos más grande del mundo por tonelaje (muchos vendedores), ambos combinados constituyen el segundo más grande bloque de materias primas por valor por después del petróleo crudo. Las tierras raras son una de las más pequeñas. El consumo anual de tierras raras en EE. UU., Desde óxidos hasta imanes, representa solo .0005 Porcentaje de la economía estadounidense. Contratistas de defensa y el Pentágono son dos consumidores clave de tierras raras. Sin embargo, el Pentágono consume alrededor de una décima parte del consumo anual de tierras raras de Estados Unidos.

El neodimio (Nd) es, con mucho, el metal RE más valioso por volumen (pocos vendedores).

Toneladas por año (tpy) frente al margen de beneficio:

Producción mundial de mineral de hierro 3.300 millones de toneladas por año (tpa)

Producción mundial de acero 2.300 millones de tpa

Marcado de conversión: óxido a metal 200 a 500%
Nueva producción mundial de óxido de Nd * ~ +30.000 tpa
Nueva producción mundial de metales nd * ~ 25.000 tpa

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Margen de conversión: óxido a metal ~ 10%
El proceso químico de convertir el mineral de hierro en acero y los óxidos de RE en metal es exactamente el mismo. El hierro al acero tiende a ser mecanizado y por lotes grandes, las tierras raras se producen en lotes pequeños, a mano (literalmente a mano)

Nota:
* De mineral virgen, la estimación no incluye materiales reciclados.
Figura del autor proporcionada por James Kennedy: Ejemplos de precios de concentrado / neodimio en varios niveles de

La cadena de valor y la participación de mercado de China en cada nivel

El aumento en el precio del óxido de neodimio a neodimio metálico parece ser un aumento del 20%, pero esto no refleja que se necesitan casi 1,2 kg de neodimio para producir 1 kg de neodimio metálico. Ajustado por esto, el aumento es menos del 10%. La escala de la izquierda muestra la participación de China en la producción mundial en cada nivel de la cadena de valor. La escala de la derecha rastrea el valor del neodimio en kg, ya que es el ingrediente clave de los imanes de NdFeB. Los mayores aumentos de valor se producen a nivel de mineral a nivel de concentrado de óxido mixto y en la conversión de metales y aleaciones a nivel de imanes. Cuando se ajusta al costo de transformación, se elimina la mayor parte del aumento proporcional entre la conversión de mineral a óxidos mixtos.

Los materiales extraídos se procesan en 1) concentrados de minerales, 2) concentrados de óxidos mixtos, 3) óxidos separados, 4) metales, aleaciones y polvos metálicos, 5) imanes. Sin diferenciar cada uno de los pasos enumerados anteriormente, es una invitación a un error de cálculo, lo que resulta en decisiones políticas mal informadas. La realidad es que EE. UU. Y otras naciones aún envían sus materiales concentrados de tierras raras a China debido a la falta de capacidad de procesamiento, refinación y metalúrgica. Esto significa que el mundo vende a China su mineral concentrado de bajo valor y China vende productos finales de mayor valor.

Lo que hace porcelana económicamente mejor en términos de intercambio que todos los demás. Ya sean tierras raras o cualquier otra materia prima crítica, el metal es lo único que importa.

Parte 3 de 4

Jamil Hijazi: Jamil es un economista de minerales y analista de energía que tiene una doble maestría del Centro de Energía, Petróleo, Derecho y Política Minerales de la Universidad de Dundee (CEPMLP). Su experiencia e intereses de investigación se encuentran en la seguridad del suministro de materias primas críticas, la transición energética, el contenido local y el desarrollo en la industria de las extracciones.

James Kennedy es presidente de ThREE, una consultora centrada en las ramificaciones geopolíticas, económicas y de seguridad nacional del monopolio de tierras raras y materiales críticos de China. Actualmente consulta con la industria privada, el gobierno federal de los EE. UU. Y otros gobiernos sobre cuestiones macro y tendencias relacionadas con las tierras raras, los materiales críticos y el torio (sistemas de residuos y energía).





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