GMS: Trent Mell sobre la revolución de la energía verde y el problema con las cadenas de suministro


El continuo interés en el sector de las baterías fue el foco de una discusión en profundidad en el segundo día del Simposio Global de Minería del cuarto trimestre de The Northern Miner, ya que el editor ejecutivo de MINING.com, Frik Els, habló con el presidente y CEO de Electra Battery Materials. Trent Mell.

Esta fue la primera oportunidad de Mell de hablar sobre algunos de los problemas que ve que enfrentan los actores de la energía verde de la minería desde la empresa que fundó como Primer cobalto (TSXV: FCC; US-OTC: FTSSF) se sometió a un cambio de marca a Materiales de la batería Electra, y no se contuvo en hablar con la audiencia del simposio sobre lo que llamó el paseo en el que el cobalto ha estado en los últimos años.

“[When] Comencé la compañía hace cuatro años y medio, ya sabes, en 2017, el cobalto era el producto con mejor desempeño y nos pusimos en camino para encontrar cobalto para el mercado de vehículos eléctricos de América del Norte ”, dijo Mell.

Ese viaje ha llevado a la compañía a adquirir activos en Canadá y Estados Unidos, incluida una refinería hidrometalúrgica en el norte de Ontario con una serie de propiedades de exploración cercanas, así como su proyecto Iron Creek en Idaho. Ahora, Mell dijo que la compañía quiere capitalizar tanto sus activos norteamericanos como la demanda de materiales para baterías de los consumidores intermedios.

Trent Mell en la propiedad Cobalt Camp en el norte de Ontario. Crédito: First Cobalt

“Creo que en nuestras discusiones ahora con el downstream, estamos a doce meses de la primera producción con la planta de cobalto, pero las compañías automotrices necesitan más”, dijo, y agregó que hay un gran vacío en la cadena de suministro, no solo con la demanda de producción de nuevos materiales para baterías, pero también con un mayor enfoque en el proceso de reciclaje de baterías en el sector de vehículos eléctricos (VE).

“Es una gran prioridad para los vehículos eléctricos. Los fabricantes de automóviles [have] tiene equipos de personas que intentan averiguar qué se hace con las baterías al final de su vida útil. Y ese es el mercado en el que todos están enfocados. Entonces, la oportunidad en el futuro será bastante grande “.

Pero Mell dice que un gran desafío con el reciclaje de baterías de vehículos eléctricos es el capital involucrado en la construcción de una instalación capaz de hacer el trabajo, algo que él calculó costaría en la región de US $ 300-350 millones para construir en los EE. UU.

Sin embargo, le dijo a la audiencia que su compañía planea expandir su refinería de cobalto existente en Ontario por una suma de $ 200 millones y tenerla en funcionamiento para el próximo año, inicialmente como una planta de demostración. También dijo que Electra planea aumentar la capacidad de la planta de 5.000 toneladas de cobalto al año a 6.500 toneladas, pendiente de enmienda al permiso.

Al analizar las cuestiones geopolíticas más amplias que afectan al sector verde, como la dependencia de los productores extranjeros en lugares como China o la República Democrática del Congo (RDC), Mell dijo que el tema de la materia prima para el cobalto es “más complicado”, pero que su empresa tiene contratos vigentes con tres de las cuatro operaciones de cobalto más grandes del mundo, incluso con Glencore (LSE: GLEN).

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Sin embargo, Mell cree que es necesario encontrar más fuentes nacionales tanto en Canadá como en los EE. UU., Y señaló el Fondo de Innovación Estratégica de $ 2 mil millones del gobierno canadiense como una señal de que los problemas de la cadena de suministro se están reconociendo como vitales para las economías occidentales. También relató una visita reciente a la Casa Blanca en Washington en la que fue testigo de una mayor atención a la importancia de las cadenas de suministro.

“Nuestras cadenas de suministro son demasiado grandes. Estamos dando la vuelta al mundo, a veces dos veces, para sacar piezas de la batería. Y hay un enfoque real en lograr que eso sea domesticado. Y ahora tiene el fundamento ESG (gobierno ambiental, social y corporativo) para hacerlo también. Ese es un atributo importante que los consumidores están mirando “.

Mell dijo que las presiones de ESG han empujado al sector del cobalto a “limpiar su acto” cuando se trata de temas como el trabajo infantil o la corrupción en la República Democrática del Congo. Pero la demanda de materiales de energía verde es tan intensa que siempre habrá algunos jugadores dispuestos a mirar para otro lado siempre que puedan encontrar recursos.

“Cualquiera que estudie la proyección de la demanda sabe que la oferta de materia prima se va a convertir en un problema”, dijo a la audiencia. “Quiero decir, hace dos años, todo el mundo se perseguía por el cobalto. Ahora es níquel. Vamos a Indonesia en busca de depósitos de níquel en un estado que va a tener una huella de carbono terrible. Pero será la respuesta a nuestras necesidades de demanda. Así que tenemos muchos problemas en conflicto “.

Si bien cree que existen oportunidades para desarrollar activos en jurisdicciones más transparentes, a Mell le preocupa que las naciones occidentales estén tardando demasiado en permitirlas, lo que lleva a otra brecha en la cadena de suministro.

Estación de perforación subterránea en el proyecto Iron Creek de Electra Battery Metals en Idaho. Crédito: First Cobalt

En términos de la política Buy America y su impacto potencial en los mineros canadienses, Mell restó importancia a los efectos que esto podría tener.

“Si observa, por ejemplo, la Ley de Adquisiciones de Defensa, Canadá no recibe un trato diferente al de cualquier otro estado de los EE. UU. Y es el único país del mundo que recibe ese tipo de trato especial ”, dijo. “Entonces, creo que existe la opinión de que Canadá puede y debe desempeñar un papel importante, particularmente porque el desarrollo de la mina es más fácil en este país, y el lado de los recursos es una pieza en la que nos ven realmente desempeñando un papel”.

Mell también destacó el mercado mundial de vehículos eléctricos en expansión radical, que apenas está comenzando a dar un paso adelante en América del Norte, y que será la fuente impulsora de materiales de energía verde.

“En los EE. UU., [EV sales] aumentará en un 60% el próximo año. Entonces nosotros en Canadá vamos a ser los beneficiarios de una mayor disponibilidad. Está viniendo. El año pasado, durante Covid, [conventional vehicle] las ventas en Europa bajaron un 26%. Las ventas de vehículos eléctricos aumentaron, creo que se triplicaron, aproximadamente, si mis cálculos son correctos. En lo que va del año, América del Norte, creo que hemos subido un 140%. El anuncio de inversión, la velocidad total de las inversiones, la cantidad de dólares que se están invirtiendo en la infraestructura en América del Norte, me sugiere que la tasa de adopción de vehículos eléctricos en América del Norte es mucho. [bigger] de lo que la gente piensa. Y creo que dentro de dos años será un panorama muy diferente “.



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