Odds ‘n’ Sods: por qué es importante permitir


Los permisos son un mal necesario en el negocio minero; plataformas de perforación, carreteras, excavación de zanjas, extracción de agua: algunos países requieren permisos para literalmente cada paso del proceso de exploración, y hasta cierto punto, con razón, aunque existe un término medio entre una burocracia excesiva y un régimen de permisos sensato. No es algo que disfruten los geólogos, pero tenemos que hacerlo para hacer nuestro trabajo.

A fines de la década de 1990, formé parte de un equipo de exploración de Anglo American que exploraba el cinturón mineral de Tethyan desde Europa oriental hasta Asia. Pasamos un par de años entrando y saliendo de Irán, yendo donde muy pocos geólogos occidentales habían estado desde la década de 1970. Nuestro parche de exploración fue de 2.500 kilómetros cuadrados de rocas sedimentarias y volcánicas que cortan de noroeste a sureste a través de la provincia de Azerbaiyán Occidental, a unas cinco a seis horas al noroeste de Teherán.

Irán en esos días tenía permiso libre para el negocio de la exploración. No necesitábamos permisos para nada. Teníamos concesiones minerales, o lo que pasaba localmente por concesiones minerales, prospectamos prácticamente en cualquier lugar que quisiéramos, siempre que nos mantuviéramos alejados de las zonas de seguridad fronteriza y las bases militares. En nuestra concesión, básicamente podíamos hacer cualquier cosa que quisiéramos, menos realmente construir una mina.

Irán tiene una geología maravillosamente prospectiva; miles de kilómetros de cinturón volcánico-sedimentario que apenas ha sido tocado por la exploración moderna. La economía ha dependido de su petróleo durante tanto tiempo que los proyectos de minería metálica estaban por debajo de la prioridad perdida para el gobierno. La industria sigue estando poco desarrollada para un potencial geológico tan increíble; Solo puedo imaginar que es lo que debe haber sido Chile hace 30 o 40 años. Nos encontramos con casi el espectro completo de depósitos minerales relacionados con la intrusión en el cinturón. Porfirias, epitermales de baja sulfuración, sistemas de reemplazo de metales base, oro sedimentario tipo Carlin: es un libro de texto abierto de tipos de depósitos minerales.

El autor segundo desde la derecha, con parte de su equipo de perforación iraní, en el proyecto aurífero de Zarshuran. Crédito: Ralph Rushton.

Durante dos veranos, nuestro equipo BLEG (oro extraíble por lixiviación a granel, esencialmente una gran muestra de sedimentos de arroyos recolectados de grandes canales de drenaje) muestreó los 2500 kilómetros cuadrados completos de nuestra concesión, identificando múltiples objetivos para el seguimiento. Pero nuestra principal prioridad era el proyecto de oro de Zarshuran; un depósito de oro alojado en sedimentos de estilo Getchell cerca de la pequeña ciudad de servicios agrícolas de Takab. El proyecto se marcó originalmente debido a la asociación entre el arsénico, las rocas carbonatadas y los centros intrusivos locales. En retrospectiva, el nombre Zarshuran, que significa lugar del lavado de oro en farsi, es un poco revelador.

Era el sitio de una pequeña mina de arsénico. La estructura que controlaba el sistema aurífero estaba definida por una zona gruesa de surco de falla sulfídica suave que contenía enormes bloques de oropimente masivo; sulfuro de arsénico. El oropimento es de color amarillo anaranjado brillante y casi parecía carne recién cortada en superficies limpias.

Un goteo constante de agua repugnante y rica en arsénico fluía desde el hueco de la mina y corría sin control ni tratamiento hacia el arroyo local. Con la falta de un régimen de permisos efectivo o supervisión gubernamental, en mis dos años en el sitio, no tuve una sola inspección por parte de nadie de los departamentos ambientales o de minas locales (si había alguna). La inercia oficial se extendió a los accidentes en el sitio de la mina. Tuvimos un accidente de perforación grave que dejó a un forastero gravemente enfermo, pero a pesar de informarlo a la policía local y esperar que iniciaran algún tipo de investigación, simplemente preguntaron por qué habíamos llamado. Al parecer, no es de su incumbencia. Nos dijeron que los accidentes ocurren, Inshalla.

Entrada a la entrada de arsénico en el proyecto Zarshuran en Irán a fines de la década de 1990. La corriente rica en arsénico está a la izquierda. Crédito: Ralph Rushton.

La ausencia de supervisión regulatoria significó que tuvimos que tomar las cosas en nuestras propias manos. Contratamos a una consultora británica y comenzamos un estudio ambiental de referencia (suelo, agua, contaminación del aire, polvo) y tuvimos cuidado de notificar a las autoridades en Teherán cada vez que queríamos aumentar nuestros esfuerzos de exploración, no es que pareciera importarles.

En 1996-97, supervisé dos programas de simulacros de verano en Zarshuran. Para entonces, me había enamorado de la zona rural de Irán. El norte de Irán está poblado en gran parte por personas turcas; una cultura con la que estaba familiarizado después de pasar dos años en Turquía a partir de 1993. Y a pesar de las frustraciones de tratar con burócratas ineficaces y apáticos en todos los niveles, seguía siendo un lugar seguro para trabajar, lo que cuenta mucho para la mayoría de los geólogos de campo.

Construimos un pequeño campamento de perforación en el sitio, lo suficientemente grande como para albergar a un equipo de perforadores australianos, geólogos y todos los demás asistentes necesarios para que las cosas sigan funcionando. Las condiciones de perforación eran desafiantes, por lo que contratamos a un consultor de perforación técnico experimentado, Dave de Australia, para que nos ayudara. Era un hombre enorme de oso con ojos que miraban en dos direcciones diferentes a la vez, a lo que nunca me acostumbré del todo.

El consultor de perforación australiano Dave (vestido de blanco) contempla el pobre progreso de la perforación. Crédito: Ralph Rushton.

Los campamentos necesitan retretes, y los retretes eventualmente necesitan algún tipo de sistema de eliminación. Mis ayudantes iraníes se lanzaron de lleno al espíritu del vacío que lo permitía y sugirieron que las aguas residuales sin tratar se vieran hacia el arroyo que drenaba de la mina.

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Cerca del campamento, nuestro trabajo de referencia mostró que el agua del arroyo contenía niveles dañinos de arsénico natural lixiviado de la mineralización, y el arroyo estaba efectivamente muerto. Pero con arsénico o sin arsénico, no había forma de que permitiera que el campamento vierte efluentes humanos en el arroyo y los convirtiera de muertos en muertos y malolientes. Les habíamos aconsejado a los lugareños que no bebieran de él cerca del sitio del proyecto, pero no merecía una mayor contaminación. A medida que el arroyo serpenteaba por el valle, los arroyos laterales se fusionaron con él y eventualmente diluyeron el arsénico a niveles más seguros. Más abajo, se convirtió en la principal fuente de agua para varios pueblos pequeños y alimentó un criadero de truchas, por lo que tuvimos que cuidarlo.

Estábamos desconcertados por el problema pegajoso de la eliminación de aguas residuales cuando Dave intervino y esbozó un diseño australiano probado para un sistema séptico para campamentos de campo. Se trataba de dos pozos revestidos con arcilla bentonita y algunas tuberías, algo de grava y canales de conexión. Era la única solución práctica que teníamos, así que contraté a algunos lugareños con palas para construirlo y finalmente pudimos conectar el vestíbulo, los baños y las duchas.

Durante el verano, la gente hizo lo que la gente tenía que hacer e, inevitablemente, después de un par de meses de uso, las fosas sépticas se estaban llenando y era necesario drenarlas. La manada de perros vagabundos y sarnosos que merodeaban por el campamento comenzaba a prestarles atención, tratando de entrar, y yo sabía que también había osos en la zona. A los osos les encanta el olor de las aguas residuales, así que no quería tentar al destino llevándolos inadvertidamente al campamento.

La ciudad más cercana, Takab, estaba a una hora en coche. Era el único lugar cercano que tenía un camión cisterna de alquiler para realizar el trabajo. Entonces, hicimos arreglos para que la “compañía de eliminación” (uso ese término a la ligera) viniera y lo bombeara. Inusualmente para Irán en esos días, el conductor llegó a tiempo. Estaba en una camioneta vieja y destartalada, una copia construida en Irán de un viejo diseño de Toyota, con un tanque de carro de miel de aspecto desagradable en la parte trasera. El tanque había sido una vez de un color rojo brillante y alegre (se veían pequeñas manchas de pintura aquí y allá), pero años de abuso lo habían vuelto del mismo color que su contenido y realmente no necesitaba anunciar para qué se usaba.

Un repugnante tubo de goma estaba enrollado en la parte superior del tanque, y una pequeña bomba había sido montada en la parte trasera del artilugio. Dada la naturaleza de su trabajo diario, el conductor parecía inusualmente alegre, siempre una señal de advertencia para mí; en general, significaba que nosotros, la rica empresa minera extranjera, estábamos pagando demasiado por cualquier servicio que hubiéramos contratado. El Hombre de las Aguas Residuales se puso el overol y un enorme par de guantes de goma y procedió a introducir la tubería en el primer pozo. Después de algunos fallos, encendió la bomba, que se quejó amargamente y emitió algunos ruidos de gorgoteo preocupantes mientras bombeaba.

Vació parcialmente el pozo, llenando su tanque rancio. Luego anunció que tenía que ir a deshacerse de la primera carga en sus instalaciones. Se alejó a una velocidad alarmante por el empinado camino de acceso a la mina, teniendo en cuenta la naturaleza de su carga. Takab estaba a una hora de distancia y mentalmente permití dos o tres horas antes de que regresara.

Apenas diez minutos después, estaba de regreso con el tanque vacío y comenzó a bombear una segunda carga.

En este punto, todo tipo de campanas de alarma y claxones de advertencia estaban sonando a todo volumen en mi cabeza. A pesar de nuestra ausencia de permisos, si las aguas residuales no se hubieran eliminado correctamente, probablemente seríamos responsables de los costos de limpieza. Como mínimo, estaríamos profesional y moralmente obligados a solucionar el problema, incluso si no hubiera un requisito oficial para hacerlo.

La pregunta candente era ¿dónde había vaciado su tanque? Unos miles de litros de caca fermentada no son fáciles de ocultar. Llamé a Payman, mi colega iraní de habla inglesa, e investigamos. Resulta que el conductor se había salido de la carretera, cinco minutos más abajo de la mina, y vació toda la carga en el arroyo, río arriba del primer pueblo. No había ningún aprecio por cualquier gestión ambiental básica, algo que había visto repetidamente a lo largo de mi tiempo en Irán. Le reprochamos.

No puedes hacer eso. Yo dije. NO arroje las aguas residuales a un arroyo.
Multa. Él dijo. No lo volveré a hacer.
Bien, porque no te pagaré si lo haces. Yo dije.

Sacó una segunda carga de las fosas sépticas y se fue de nuevo. Esta vez regresó después de aproximadamente media hora, pero era obvio una vez más que no había conducido hasta sus instalaciones en Takab. Después de una acalorada sesión de preguntas y respuestas, nos dijo que había conducido un poco más por la carretera hasta un lugar de belleza local: una pequeña cueva al lado de la carretera con un manantial de agua dulce, donde los aldeanos hacen picnics familiares, y dejaron sus hijos chapotean en el agua en los días calurosos. La cueva daba al arroyo donde había arrojado la última carga.

Después de meter la manguera en la cueva, había bombeado la segunda carga de desechos en ella, convirtiendo un lugar de reunión familiar feliz en un pantano enconado. Luego se detuvo a fumar un cigarrillo y esperó lo suficiente para hacerme pensar que había hecho el trabajo correctamente y regresó para su carga final.

No tuvo la oportunidad de extraer más estiércol y le dije muy claramente que no le pagarían a menos que regresara a la cueva y sacara todo lo que había dejado allí. Creo que al final, fue solo cuando amenacé con decirles a los aldeanos su nombre y la compañía que dirigía, que se preocupó lo suficiente como para regresar y arreglar el desastre.

La moraleja de la historia? La próxima vez que sienta la tentación de quejarse de los requisitos de permisos de su proyecto, recuerde que no solo cubren sus actividades. También cubren las empresas que trabajan para usted y por una buena razón. En muchos países, la continua ausencia de controles y equilibrios oficiales efectivos permite que algunas empresas de servicios se salgan con la suya con el asesinato azul, en este caso, el asesinato marrón. Al final, todos somos responsables del lío que hacemos, y corresponde a la gestión de proyectos responsabilizar a todos por sus acciones, incluidos los contratistas y el trabajo con los más altos estándares de la industria. Claro, es un trabajo extra y un dolor en el trasero, pero es vital.

De izquierda a derecha: Gerente de la mina de arsénico, Sr. Vaez; el autor; el gerente de país; y un geólogo iraní, tomando un té en Zarshuran. Crédito: Ralph Rushton.

Ralph Rushton es geólogo y ha trabajado en minas y proyectos de exploración en todo el mundo, incluidas temporadas en Sudáfrica, Turquía, Bulgaria, Yemen, Irán y Pakistán. Actualmente es el presidente de Consecuencias de plata (TSXV: AAG; US-OTC: AAGFF), una empresa de desarrollo de plata con proyectos en Chile y Perú. En su tiempo libre, escribe sobre minería y exploración para su popular blog, urbancrows.com. Se graduó con un título en geología de la Politécnica de Portsmouth en el Reino Unido y completó una maestría en geología en la Universidad de Alberta investigando la fuente del oro de placer en el Klondike..



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