¿Un punto de inflexión para el uranio y la industria nuclear?


En nuestro próximo número destacamos el uranio y las perspectivas de la industria del combustible nuclear. Da la casualidad de que nuestro momento es perfecto porque el presidente y director ejecutivo de Cameco, Tim Gitzel, presentó recientemente sus puntos de vista sobre el sector en la Conferencia de Inversionistas Institucionales Occidentales de CIBC, que se llevó a cabo virtualmente el 19 y 20 de enero. Su visión del sector y del papel de Cameco en él fue tan buena que decidí darle la palabra esta semana.

Tim Gitzel: “Permítanme comenzar con una descripción general del último año, 2021. Sé que es un año que a la gente le gustaría olvidar porque se trata de vacunas, variantes, refuerzos y bloqueos. Pero puedo decirles desde nuestro punto de vista en el espacio nuclear y en el espacio del uranio que es probablemente el año más emocionante que hemos tenido fácilmente en los últimos diez u once años.

Así que les contaré un poco sobre eso. Creemos que es un año de transición, no creemos que sea algo inesperado, y creemos que es un año de transición sostenible para nosotros. Hay muchas cosas buenas que nos esperan en el futuro. No hemos estado muy entusiasmados con las cosas en los últimos diez u once años aquí en Cameco. Ha sido un trabajo duro para nosotros. Pero puedo decirles por las personas que están en los pasillos, hay entusiasmo en los pasillos de Cameco y en la industria nuclear en general.

Entonces, permítanme darles una breve descripción general de lo que vimos en 2021: obviamente, comenzó el año con un nuevo presidente en los Estados Unidos. Entró el presidente Biden; el primer acto fue firmar el Acuerdo de París y dices ‘gran cosa’ pero eso FUE una gran cosa. Eso mostró el compromiso de EE. UU. con la descarbonización, con otros compromisos para reducir el uso de combustibles fósiles, para combatir el cambio climático. Ese fue un gran movimiento. El mismo día, firmó una orden para cancelar el oleoducto de Keystone, que no funcionó muy bien aquí en el oeste de Canadá, pero mostró dónde estaban con respecto a los combustibles fósiles. Él [Biden] llevó a cabo una cumbre de la tierra en abril, nuevamente reduciendo los compromisos de combustible fósil neto cero aún más, y antes, lo que realmente comenzó a ejercer presión. Entonces vimos a nivel mundial el nivel de las Naciones Unidas, con el secretario Gutiérrez, ¿cómo lo llamó? Un código rojo para la humanidad. Que el cambio climático está viviendo Código Rojo para la humanidad, haciendo sonar las alarmas, que sonaron las alarmas en todo el mundo. el OIEA [International Atomic Energy Agency], la AIE [International Energy Agency] y NEA [Nuclear Energy Agency] — en todas partes comenzamos a escuchar más y más sobre eso y que es muy, muy serio. No es que no hayamos estado hablando de eso durante los últimos cinco años o más, pero realmente pareció cobrar cierto impulso en 2021, y luego hubo compromisos de cero neto y cero neto. Y no hay un país, una empresa, un estado, una provincia, en el mundo que no lo haya pensado, o probablemente no se haya comprometido con el cero neto. Esos compromisos, y hablo por Cameco, son fáciles de hacer, no tan fáciles de realizar. Y se ha introducido un elemento de culpabilidad en ello. Puedes decirlo, pero es mejor que puedas mostrarlo y mostrar cómo lo vas a hacer y para cuándo. Y eso pone toda otra capa de complejidad donde los gobiernos pueden ir y venir y hacer compromisos y no compromisos, política o no política, pero cuando una empresa como la nuestra se compromete, lo tomamos en serio y tenemos que lograrlo. Vamos a ser auditados al respecto, vamos a ser juzgados al respecto, habrá un informe al respecto.

Así que todo eso es telón de fondo. Entonces hay responsabilidad. Y ves a tipos como Jeff Bezos y Bill Gates asumiendo la responsabilidad electrónica en sus operaciones, diciendo ¿de dónde viene nuestra electricidad? El mundo lo necesita: electricidad confiable. Tenemos que descarbonizar toda la electricidad que tenemos, que probablemente sea un 80 % de combustibles fósiles, y vamos a tener que duplicarla, solo para satisfacer la demanda de electricidad en el mundo; coches eléctricos y toda la electrificación que está pasando. Y la gente no quiere cualquier electricidad. Quieren electricidad limpia, fiable y asequible. Así que vas a ver tus opciones y dices ¿cuáles son nuestras opciones? Carbón, bueno, a nadie le gusta mucho. Tal vez el almacenamiento de captura de carbono funcione, pero aún queda un largo camino por recorrer. ¿Quizás aceite? Por lo general, no tanto para la electricidad, el gas, si puedes conseguirlo, es bastante caro ahora, y si puedes encontrar GNL y conseguir que el barco venga a tu país y lo deje, podrías usar gas. Puedes confiar en los rusos para la gasolina. Hidro? No es fácil. Todo el mundo lo ama. Está limpio. Pero trata de construir una represa en un río. Hemos tenido dos proyectos aquí en Canadá, Musk Rat Falls y Site C en BC, solo desastres hasta ahora, sin producir mucha electricidad, muy por encima del presupuesto y mucha controversia sobre la inundación de tierras tradicionales. Y luego aterrizas en nuclear, y la gente dice: ‘Ooh, tampoco me encanta eso’. Pero realmente no les gustan las caídas de tensión y los apagones y que las luces no se enciendan cuando enciendes el interruptor.

Entonces, la conclusión es que vamos a necesitar todo lo anterior. Y mientras toda esta conversación ha estado ocurriendo durante los últimos meses e incluso años, la energía nuclear ha vuelto a estar en la agenda nuevamente. De repente, la gente miraba y decía: ‘realmente no podemos excluir ninguna fuente de energía, vamos a tener que examinarlas todas’. Entonces, están viendo el negocio nuclear, y hablo de los niveles más altos: la Asociación Nuclear Mundial, NEI [Nuclear Energy Institute] — nos están invitando de nuevo a las fiestas a las que no hemos ido en probablemente diez o doce años. Ser invitado a hablar y hablar sobre nuclear. Muchos países ahora están considerando la energía nuclear, reconociendo el valor de eso.

En los EE. UU., vimos cómo se prolongaba la vida útil de los reactores en Illinois. ¡Gran movimiento enorme! Como mantenerlos encendidos durante los próximos años es enorme. Nuevas construcciones en todo el mundo, puedo nombrarte una lista completa de países que buscan nuevas construcciones en todo el mundo. SMR (pequeños reactores modulares) ahora en boga y el combustible que los acompaña, reactores avanzados.

Entonces hubo entusiasmo en 2021, que no había visto, un zumbido si se quiere, durante diez años. Así que todo es un buen augurio para nosotros hoy. Creo que hay unos 433 reactores en funcionamiento en el mundo. Hay 51 en construcción. Miras un país como China. Están en 50 reactores hoy. Tienen otros 20 en la tolva. Van a tener 70 reactores para 2025, con otros, dicen, 30 o 40 en construcción. Quiero decir que estamos hablando de crecimiento ahora, y un crecimiento que es bastante emocionante.

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Así que traducimos eso desde el lado del reactor hasta el negocio de Cameco, que es el combustible. Y entonces, ¿qué le está haciendo eso a la demanda de suministro en el mercado de combustible? Bueno, obviamente, la demanda está creciendo, lo vimos en el informe de la WNA. Creo que, de forma conservadora, probablemente muestren un crecimiento del 2,6 % en los próximos años. Eso no incluye ninguno de los reactores avanzados, SMR. Así que eso es bueno. Demanda creciente. Queríamos ver eso. Si no tenemos eso, entonces la industria está en una situación difícil, pero finalmente lo estamos viendo de nuevo.

Entonces, mira la oferta, y ¿qué pasó en 2021 con la oferta? Bueno, abrimos el año en enero con la mina Ranger en Australia; la cosa funcionó durante treinta años, cerrada. Quedarse sin mineral. Hecho. Lo están desmantelando ahora. Se fue. Cominak en marzo. Níger, yo solía cuidar esa mina. Desaparecido. Hecho. Se quedó sin mineral. Terminado. Así que la oferta está bajando.

Nuestros recortes de suministro [at Cameco] Seguir. Tuvimos algunos problemas de Covid en Cigar Lake a principios de año. Ver algún final de vida de reserva. Incluso la mina Cigar Lake. Quiero decir que tienes 18 millones de libras al año, cuando estamos funcionando, saliendo de ahí, y sabes que se queda sin reservas en la fase 1 al final de la década. Y así, en un momento en que recién estamos comenzando el crecimiento del reactor y construyendo estos reactores. Así que se acerca un día de ajuste de cuentas que será muy emocionante en el negocio.

Y luego agregas todos los factores extraños allí. Tenemos inflación. Tenemos problemas con la cadena de suministro. Tiene problemas geopolíticos por venir. Así que los agregas a la mezcla. Y luego, quizás lo más interesante es que, en agosto, aparece un grupo llamado SPUT. [Sprott Physical Uranium Trust], creo que se presentaron con $300 millones de dólares y dijeron: ‘vamos a comprar uranio físico’. La gente bostezó un poco ante eso y dijo, bueno, eso no es tanto uranio. Creo que el precio estaba en los años veinte. Así que empezaron a comprar. Eso fue interesante. Y luego hubo algo de acumulación. Yellowcake, Kazakh, Denison, UEC, otros, comprando uranio físico. Y luego SPUT aumentó sus $ 300 millones a $ 1.2 mil millones, y dijo: ‘vamos a seguir comprándolo, lo guardaremos, lo secuestraremos y desaparecerá. .’

Así que dices, está bien, eso empieza a ponerse interesante. Ves que el precio se mueve un poco más. Y, por supuesto, estamos haciendo algunas compras al mismo tiempo. y ahora tienen [SPUT] salir y creo que están en más de $ 3 mil millones con su fondo. Y están en el mercado de futuros y están comprando uranio físico. Y eso nos lleva a donde estamos hoy. Y es un poco como una tormenta perfecta y nos lleva a donde estamos hoy. Creo que el spot de esta mañana está alrededor de los US$45 y ha subido hasta los US$50, pero parece tener un piso en los cuarenta en alguna parte. Creo que los días de los dos y los tres en los precios del uranio se han ido. Creo que tenemos muchas más ventajas. Así que creemos que la transición es sostenible. Creemos que hay más por venir en los próximos años.

Sólo me gustaría decir algunas palabras sobre Cameco. ¿Qué hemos estado haciendo? Bueno, hemos estado haciendo mucho trabajo pesado y le doy crédito a nuestra gente, los que todavía están con nosotros. Hemos tenido que reducir la fuerza laboral en los últimos cinco años. Hemos estado en un estricto programa de disciplina de suministro. En abril de 2016, cerramos Rabbit Lake, cerramos nuestras operaciones en Wyoming, cerramos Nebraska, retiramos McArthur y luego, en diciembre de 2017, cerramos la mina de alta ley más grande del mundo ahora, McArthur River, 18 millones de libras al año, porque dijimos que alguien tenía que hacer algo diferente. Alguien tenía que mostrar algo de coraje. Liquidamos nuestro inventario, salimos y comenzamos a comprar libras para incluir en nuestros contratos. Así que esa ha sido nuestra estrategia. No ha sido fácil desde la perspectiva de la empresa. Hicimos una diferencia de alrededor de 190 millones de libras entre dejar libras en el suelo, comprar y agotar nuestro inventario.

La empresa sigue siendo muy fuerte. Tenemos grandes proyectos; Cigar Lake en funcionamiento; JV Inkai ha pasado por un período complicado, pero parece haber salido adelante y nos está yendo bien. Nuestros servicios de combustible están funcionando muy bien para nosotros. Estamos aprovechando el tiempo ahora en Key Lake y McArthur, cuando nuestras operaciones están caídas, para agregar alguna tecnología nueva, agregarle algo de digitalización, queremos que sea más eficiente, más efectivo, más flexible, y por eso Estás gastando algo de dinero allí. El molino se construyó en los años 80 y lo hemos mantenido actualizado desde entonces, pero sentimos que teníamos una oportunidad real de tenerlo listo para el día en que estemos listos para volver a ponerlo en funcionamiento. No hemos tomado ninguna decisión al respecto, pero queremos estar listos.

Nuestro balance es sólido. Tenemos más de mil millones de dólares en efectivo en el balance y estamos esperando a nuestros amigos en la CRA [Canada Revenue Agency] que nos devuelvan los $777 millones que nos deben después de una paliza a nivel de la Corte Suprema y que siga esa batalla. Así que eso es un poco de una instantánea de dónde estamos. Solo diré que son tiempos emocionantes para nosotros y creo que vendrá mucho más en los próximos días”.



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